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I dinosauri sono tra noi

Ormai da tempo in paleontologia gli uccelli vengono considerati discendenti dei dinosauri. E’ una conoscenza ormai acquisita fin da quando fu scoperto l’Archaeopterix litographica in una miniera tedesca. L’Archaeopterix presenta caratteristiche comuni con ambedue i gruppi. Altri uccelli ancora piu’ antichi (Confuciornis) ci dicono che gli uccelli comparvero sulla Terra intorno ai 154 milioni di anni fa. Gli uccelli quindi convissero con i dinosauri per decine di milioni di anni. E fin qui tutto a posto. Ma e’ solo dalla scoperta di fossili straordinariamanete conservati provenienti dalla Cina degli ultimi quindici anni che la storia della vita sul pianeta sta venendo riscritta. In Cina sono stati scoperti centinaia di scheletri di dinosauri piumati. Esatto, dinosauri con piume, e specie conosciute e classificate precedentemente con piume. Il che significa che molti (se non tutti, almeno i saurischi) dinosauri li abbiamo immaginati e rappresentati erroneamente. Niente squame (o meglio le penne non sono altro che una modifica delle squame), pelle secca come quella di serpenti e lucertole. Penne, piume in tutto il corpo, colori sgargianti. Scopo? Colori ornamentali per l’accoppiamento, dimorfismo sessuale, camuffamento, protezione dalle intemperie. Ora e’ stato trovato un dinosauro piumato tra i piu’ antichi, il quale presentava penne caudali lunghissime e nel numero di quattro per scopi d’accoppiamento, un po’ come fanno i moderni pavoni. Le piume in questo caso hanno una funzione ornamentale e non per il volo. Cio’ significa che forse gli uccelli hanno sviluppato le penne prima come ornamento e poi sono diventate utili per volo planato e poi battuto.

Gli uccelli alla stregua di coccodrilli e dinosauri saurischi fanno parte del gruppo Theropoda. Presentano caratteristiche ossee e fisiologiche straordinariamente simili. La classificazione moderna degli uccelli e’ questa: Animalia, Chordata, Sauropsida, Dinosauria, Saurischia, Theropoda, Avialae. Quindi gli uccelli sono dinosauri a tutti gli effetti.

Ma credo che sia giunto il momento di fare un altro passo in avanti e considerare gli uccelli dinosauri saurischi a tutto tondo. I dinosauri saurischi non si sono mai estinti e forse non sono mai esistiti veramente come gruppo. Magari i saurischi non sono altro che uccelli troppo grandi per poter volare.

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